My experience as a LIFE VOLUNTEER ESCAPES volunteer

Hello, my name is Laura Jurkevičiūtė and I’m from Lithuania. I graduated with a Bachelor degree in Biology and after it I chose to study Ecology in Masters. I wanted to get more practical experience in nature conservation, environmental management and research and that’s why I started looking for various opportunities in this field. I found a wonderful initiative called European Solidarity Corps, which offers many opportunities for young people to volunteer or work all around Europe. Among hundreds of different projects Montis project “LIFE VOLUNTEER ESCAPES” grabbed my attention.

Olá, o meu nome é Laura Jurkevičiūtė e sou da Lituania. Fiz a licenciatura em Biologia e depois escolhi estudar Ecologia como mestrado. Quis ganhar mais experiência prática em conservação da natureza, gestão do meio ambiente e investigação e foi por isso que comecei a procurar várias oportunidades neste campo. Encontrei uma iniciativa fantástica chamada Corpo Europeu de Solidariedade que oferece várias oportunidades de voluntariado para jovens e trabalhos em toda a Europa. Entre as centenas de diferentes projectos, o projecto da Montis “LIFE VOLUNTEER ESCAPES” chamou-me a atenção.

Why I chose exactly this project? The main reason is that here you can not only learn a lot about nature’s protection and conservation but also make a visible positive change to local ecosystems! Our work consists of managing lands in sustainable and ecological ways. We travel from one property to another and in each of them we use different methods to achieve our goal – a land rich in biodiversity.

The activities and tasks which I done so far (I’m here only 3 weeks) were mainly on-field in picturesque locations of North/Central Portugal. Since I’m a flat-land girl (my homeland Lithuania is a super flat country) seeing and actually hiking to mountains is a breathtaking moment (both literally and figuratively) each time we go there. Once we reach the property we start pruning oaks to help them grow and regenerate after fire faster or planting new ones in areas which suffered from the fire more severely.

Porque é que escolhi exactamente este projecto? A razão principal é que aqui podes não só aprender sobre a protecção da natureza e conservação mas também fazer uma mudança positiva e visível nos ecossistemas locais! O nosso trabalho consiste na gestão sustentável e ecológica de terrenos. Passamos de propriedade em propriedade e em cada uma delas usamos diferentes métodos para atingir o nosso objectivo – um território rico em biodiversidade.

As actividades e tarefas que tenho feito até agora (estou aqui há só 3 semanas) foram maioritariamente no campo em pitorescas localizações no Norte/Centro de Portugal. Já que sou uma rapariga de terras planas (a minha terra natal, a Lituânia, é um país super plano) ver e realmente subir montanhas são momentos de cortar a respiração (literal e figurativamente) cada vez que o fazemos. Quando chegamos à propriedade, começamos a podar carvalhos para os ajudar a crescer e regenerar mais rápido depois dos fogos ou a plantar novas árvores em áreas que têm sofrido de incêndios mais severos.

We also deal with invasive species such as mimosa which is extremely adaptable, can grow in various types of soil thus replacing native species. To prevent it from growing and dispersing seeds we are making cuts through a bark approximately 1 meter high above the ground and removing it. We also register species in an app iNaturalist if we find an interesting beetle, butterfly, mushroom and so on.

Também temos que lidar com espécies invasoras como as mimosas que são extremamente adaptáveis e conseguem crescer em diversos tipos de solo e assim susbtituir as espécies nativas. Para prevenir o crescimento e dispersão de sementes vamos fazendo cortes na casca a aproximadamente um metro do solo e removemos a casca. Também registamos as espécies na app iNaturalist se encontrarmos um escaravelho interessante, borboleta, cogumelos, etc.

Another thing that I like about volunteering in Montis is that if we run in a problem (like wild boars in a property were feasting on our newly planted oaks!) we try to find a sustainable solution by brainstorming and taking everyone‘s opinion into account.

This project lets me experience a completely different way of lifestyle in a cozy little town of Vouzela. Living in a country far away from homeland, being a part of international team and sharing your home and life with other volunteers is both enriching and challenging experience. Sometimes it can be chaotic and overwhelming but I believe that with each struggle it brings us closer to each other and nature.  

Outra coisa de que gosto no voluntariado na Montis é que se nos depararmos com algum problema (como javalis nas propriedades que estão a fazer um festim com os nossos carvalhos recentemente plantados!) tentamos encontrar uma solução sustentável todos juntos e tomando em conta a opinião de todos.

Este projecto permite-me viver um estilo de vida completamente diferente na pequena e confortável vila de Vouzela. Viver num país longe da minha terra natal, fazer parte de uma equipa internacional e partilhar a nossa casa e vida com os outros voluntários tem sido ao mesmo tempo uma experiência enriquecedora e desafiadora. Algumas vezes pode ser caótico e esmagador mas acredito que cada desafio nos mantem mais próximos uns dos outros e da natureza. 

Laura Jurkevičiūtė

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